Si parla da sempre dell’estrazione di elio-3 sulla Luna e ora un’azienda ci proverà

Ingrandire / Non è una raccoglitrice di spezie. È un estrattore che estrae l'elio-3 dalla superficie lunare.

Interlune

Due dei primi dipendenti di Blue Origin, l'ex presidente Rob Meyerson e il capo architetto Gary Loy, hanno avviato un'azienda per estrarre l'elio-3 dalla superficie lunare, riportarlo sulla Terra e venderlo qui.

La società ha operato di nascosto sin dalla sua fondazione nel 2022, ma mercoledì è emersa annunciando di aver raccolto 15 milioni di dollari, aggiungendosi a un precedente round di investimenti angelici.

Si tratta di un annuncio significativo perché, anche se i fondi possono essere piccoli, le implicazioni sono grandi. Recentemente si è parlato molto di “economia lunare” nei viaggi spaziali, ma è ben poca chiarezza su cosa significhi. La maggior parte delle aziende che hanno annunciato piani commerciali per lanciare razzi sulla Luna, atterrare sulla Luna o svolgere altre attività, lo fanno con l’intento di vendere servizi o acqua lunare alla NASA o ad altre parti che eseguono contratti governativi. In altre parole, non vi è alcuna creazione di ricchezza e, in definitiva, la NASA è il cliente.

L’attuale corsa alla luna è come la corsa all’oro in California senza l’oro.

Interluon aiuterà a cambiare questo calcolo estraendo valore dalle risorse sulla Luna raccogliendo l’elio-3, che è raro e limitato nella fornitura sulla Terra. Ma ci sono molte domande sull’approccio. Innanzitutto, l’azienda deve sviluppare un metodo per estrarre il gas dalla regolite lunare, il materiale abrasivo, roccioso e simile allo sporco sulla superficie lunare. Quindi deve riportare l'elio-3 sulla Terra. Attualmente non esiste un meccanismo del genere. Infine, deve dimostrare che ci sarà un mercato ampio e sostenuto per l’isotopo stabile sulla Terra per sostenere la propria attività.

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Tuttavia, con la NASA che investe miliardi di dollari nel programma Artemis per rimandare gli esseri umani sulla Luna, Meyerson crede fermamente che sia giunto il momento di sfruttare trasporti, energia e altre risorse per lanciare una compagnia mineraria lunare. Non sarebbe mai stato possibile prima. Oggi questo potrebbe non essere possibile.

“L'elio-3 è l'unico ad un prezzo abbastanza buono da poter andare sulla Luna e riportarlo sulla Terra”, ha detto Meyerson in un'intervista. “Ci sono clienti che vogliono comprare oggi.”

Un utile isotopo dell'elio

L'elio-3 è un isotopo stabile dell'elio con due protoni e un neutrone. È prodotto dalla fusione del Sole e trasportato dal vento solare. Tuttavia, la magnetosfera terrestre devia questo flusso di particelle lontano dal pianeta.

Questo materiale non si trova naturalmente sulla Terra ed è presente solo in quantità molto piccole derivanti da test sulle armi nucleari, reattori nucleari e decadimento radioattivo. Costando poche migliaia di dollari al litro, ci sono sforzi da parte del Dipartimento dell'Energia degli Stati Uniti per riciclarlo. Poiché la Luna è priva di magnetosfera, si ritiene che le sacche di regolite lunare contengano grandi quantità di gas elio-3.

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